¿Qué son los alimentos funcionales y cómo se obtienen?

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Los alimentos funcionales abarcan una amplia variedad de ingredientes que pueden ser muy útiles para mejorar la calidad y esperanza de vida de nuestras mascotas, por ello, se han hecho un hueco muy importante en la industria del pet food actual.

El concepto “alimento funcional”

El concepto de “alimento funcional” es relativamente nuevo. La literatura nos dice que se originó en Japón en los años 80 para referirse a una categoría de alimentos que tienen un efecto específico en la salud como resultado de sus ingredientes, o por la remoción de sus componentes alergénicos. Un alimento puede ser considerado funcional si demuestra que afecta beneficiosamente a una o más funciones determinadas del organismo, mejorando el estado de salud y bienestar, reduciendo el riesgo de padecer alguna enfermedad
o mitigando sus síntomas.

Pero, ¿cómo se elabora un alimento funcional?

Existen varias estrategias:

  • Podemos aumentar la concentración de micronutrientes (vitaminas) o la concentración de componentes no nutritivos, por ejemplo, omega-3 y probióticos, de los que hablaremos más adelante, componentes biológicamente activos que se conocen como nutraceúticos, que son producidos de forma natural o sintetizados por medios químicos o biológicos.
  • Agregando un componente que no está normalmente presente, pero que tiene efectos beneficiosos contrastados como algunas especias funcionales, como la cúrcuma y el jengibre.
  • Reemplazando un componente que tiene un efecto dañino para la salud de algunos individuos por otro, como el uso de la soja como fuente de proteína alternativa a la proteína animal.

Los alimentos funcionales y la industria del pet food

En los últimos años, la demanda por este tipo de alimentos ha aumentado por la extrapolación de los avances y tendencias de alimentación humana. De esta forma, ingredientes como los antioxidantes, ácidos grasos omega-3 y omega-6, probióticos y prebióticos cuentan hoy en día con gran popularidad. Los avances en el conocimiento científico respaldan, por tanto, el papel fundamental de la nutrición en la salud y prevención de enfermedades y el aumento de la esperanza de vida de nuestras mascotas.

Tanto propietarios como veterinarios y auxiliares técnicos veterinarios (ATV) buscamos mejorar la calidad y esperanza de vida de los animales, por lo que exigimos productos especializados, innovadores, saludables y de alto valor añadido, es decir, dietas basadas en una nutrición científica consciente.

Esta situación ha hecho que los productores de alimentos para mascotas se esfuercen  mucho en desarrollar nuevas fórmulas y productos funcionales aumentando su oferta. Es el boom del pet food en toda regla.

Extraído de Emily Baradaco, Alimentos funcionales: qué son y aplicaciones clínicas. Ateuves 93, págs. 18-21.

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